‘Flexibel verpakken vergt snelle omsteltijd machines’

Met een export naar 100 landen van een breed assortiment sigaren in verschillende verpakkingen zijn de eindverpakkingslijnen bij Agio Cigars in Duizel gebaat bij snelle omsteltijden. Denk hierbij alleen al aan de bestickering met de bekende gezondheidswaarschuwing in alle verschillende talen.

Rond de honderd miljoen sigaren liggen, netjes verpakt in hun doosjes, blikjes of kistjes, opgeslagen in een immense hal bij Agio Cigars in Duizel, te wachten op de pick-and-place order die ze uiteindelijk naar één van de 100 landen brengt waar Agio naar exporteert. Voor aflevering in de vrachtwagens ondergaan ze het gehele eindverpakkingsproces. Dat begint bij het ontstapelen in de eindverpakkingslijn. Vervolgens worden er, afhankelijk van het product en het betreffende exportland, verschillende stickers op aangebracht, de accijnszegel alsmede een EAN-code en een code voor de traceability. Nadat ieder individuele verpakking in cellofaan is verpakt, worden ze samengevoegd in bijvoorbeeld toonbankdisplay's. Deze verzamelverpakkingen worden in krimpfolie geseald, waarna ze in transportdozen worden geplaatst. Na de nodige afwerking van de dozen met barcodes en tape zijn de sigaren klaar voor transport.

Flexibiliteit
Wim Heeren, als managing director van ATD Machinery verantwoordelijk voor de technische dienst van Agio, vertelt dat ondanks deze enorme aantallen flexibiliteit in het eindverpakkingsproces een must is. 'Agio heeft voor de sigarenbranche een relatief breed assortiment. We hebben meerdere merken, die we ook nog eens in verschillende verpakkingen leveren. Per merk is weer een grote variëteit aan typen en modellen. De echte uitdaging voor de eindverpakkingslijn zit hem echter in de export naar wel 100 landen. Iedere verpakking moet bijvoorbeeld een waarschuwingssticker dragen, natuurlijk in de taal van het land. Voor de best verkopende merken naar de grote afnemers is het nog wel rendabel om de waarschuwing voor te drukken op de verpakking, maar in de meeste gevallen is het plakken van een sticker rendabeler. Bedenk hierbij ook dat het niet om één dezelfde waarschuwingstekst gaat, maar om een sequentie van meerdere teksten. In de eindverpakkingslijnen hebben we er dan ook voor gezorgd dat het bestickeren snel kan worden aangepast aan de juiste taal en verpakking. Naast het gemakkelijk aanbrengen van een nieuwe stickerrol, kunnen met behulp van servotechnologie de geleidingen automatisch worden ingesteld, zodat de stilstandtijd minimaal is.'

Zelf ontwikkelen
Het Agio Technical Department (ATD) komt voort uit de technische dienst voor Agio en heeft zich in de loop der jaren ontwikkeld tot machinebouwer voor de sigarenindustrie. Na de overname van Abatech Machines in 2005 is besloten om de expertise op het gebied van met name handling- en verpakkingsmachines ook voor andere markten te gelde te maken. Het bedrijf biedt wat dat betreft haar expertise aan op het gebied van nieuwbouw van (klantspecifieke) machines, verbetering van bestaande machines, revisie en onderhoud. ATD is actief in de papier- en karton-, glas-, voedingsmiddelen- en farmaceutische industrie.
Het is dan ook niet verwonderlijk dat een groot deel van de machines in de eindverpakkingslijnen in Duizel zelf ontwikkeld en/of gemodificeerd is. 'We kijken altijd of er al iets op de markt is dat aan onze wensen voldoet; is dat niet het geval, dan maken we het zelf of modificeren een bestaande machine. Maar bijvoorbeeld etiketteer- en stickerunits, die ga je niet zelf ontwikkelen. Daar hebben wij een aantal hofleveranciers voor met wie we al jarenlang goede ervaringen hebben op het gebied van kwaliteit, leversnelheid en service. Ook prijs speelt natuurlijk mee in de aanschaf, maar is niet altijd doorslaggevend. Omdat we zo goed in de techniek zitten, hebben we altijd al een goed idee van wat we willen en wat de mogelijkheden zijn', aldus Wim Heeren. Bij het werken voor externe klanten, wat met de ontwikkelingen rond ATD steeds meer aan de orde is, ligt het verhaal anders. 'Deze bedrijven kunnen zelf al een bepaalde voorkeur hebben voor een machine of leverancier; die wens nemen wij over, tenzij we natuurlijk met goede argumenten een beter alternatief kunnen bieden.' 

Wisselwerking
Naast de breedte van het assortiment en het afzetgebied vormt de dynamiek van productontwikkeling bij Agio ook de nodige uitdaging voor de engineers van ATD Machinery. 'Introductie van nieuwe sigaren of aanpassingen van bestaande, hebben vaak consequenties voor de verpakking en de eindverpakking. Ideeën worden aan ons voorgelegd, niet alleen op technische haalbaarheid, maar ook op kosten van het ontwikkel- en productieproces. In overleg komen er dan vaak kleine modificaties: het basisidee blijft intact, maar de uitvoering is dan beter haalbaar', vertelt Heeren.
Een voorbeeld hiervan zijn de kleine verpakkingen voor 4, 5 of 6 sigaren die aanvankelijk werden gebruikt bij promotie-acties. De blikken verpakking werd zo goed ontvangen door het publiek dat na voorbedrukte versies voor enkele grote landen is besloten om naar meerdere landen te exporteren, en ook grotere verpakkingen van 10 of 20 stuks te maken. Dit heeft tot gevolg dat er moet worden gestickerd. Hiervoor is weer een speciale machine ontwikkeld. Ook hier geldt dat snelle omsteltijden en flexibiliteit in het verpakkingsproces belangrijk zijn. 'We zien dat hierdoor de servotechnologie meer en meer wordt toegepast. Maar het is geen wetmatigheid. Als het niet nodig is gaat onze voorkeur nog steeds uit naar mechanische oplossingen met curventechniek: degelijke oplossingen die lekker doorstampen!' 

Tekst: Richard Bezemer
www.agiocigars.com